На затапливаемых берегах Саяно-Шушенского водохранилища работает Тувинская археологическая экспедиция Института истории материальной культуры РАН и Русского географического общества, а также волонтёры — всего около 40 человек. Они нашли около 200 курганов различных исторических эпох, от раннескифской до Средневековья. Большую часть года артефакты Саянского моря находятся на дне, на глубине до 15—20 метров.

Ещё не так давно эта местность была своеобразным входом в Саянский каньон Енисея, расположенном на одном из немногих путей из Тувы в Минусинскую котловину. Теперь каждый год она покрывается водой, спущенной с Саяно-Шушенской ГЭС. После её постройки в 60–х начались активные исследования в этой местности, а с 1965 года заработала Саяно-Шушенская археологическая экспедиция АН СССР. Находки, сделанные на территории будущего Шагонарского моря в 70–е годы позволили вплотную подойти к пониманию происхождения скифов, так как Тува была одной из территорий формирования этой культуры.

За последние недели учёным удалось обнаружить на могильнике Ала-Тей жертвенный фонарь и половину китайского керамического сосуда. Находки датируются рубежом нашей эры (эпохой Великого переселения народов), а принадлежать они могли представителям хунну.

Заместитель руководителя экспедиции Павел Леус рассказал, что были также обнаружены два погребения эпохи хунну II–I веков до н. э. и два — неидентифицированных, датируемых V–IV веками до н. э. Особенно он отмечает захоронение мальчика 5–6 лет, в могиле которого лежал пояс взрослого мужчины и костяные наконечники стрел очень тонкой гончарной и ручной работы.