Под восторженные крики тысячной толпы зрителей 2 июля 1900 г. в воздух над Боденским озером поднялся дирижабль жесткой конструкции, созданный графом Фердинандом фон Цеппелином. Этот полет стал как первой победой, так и первым провалом для фанатично влюбленного в небо графа ― дирижабль продержался всего 17 минут, прежде чем совершил вынужденную посадку и пришел в негодность.

Граф Цеппелин влюбился в воздухоплавание в период своей службы в армии. Там ему довелось заниматься разведкой с небольшого аэростата, привязанного канатом к земле, и этот опыт «полета» навсегда изменил жизнь тогда еще молодого человека. Вплоть до своего ухода на пенсию в 1890 г. он экспериментировал с воздухоплавательными аппаратами, пытаясь убедить военное начальство и сослуживцев в их пользе. Поддержки он, впрочем, не встречал.

В 1890 г., будучи уже 52-летним генерал-лейтенантом, Цеппелин приступил к исполнению своей мечты ― созданию коммерчески выгодного дирижабля. Из-за плохой управляемости первых подобных аппаратов общество воспринимало их исключительно как диковинку для специальных соревнований. Граф же предполагал, что дирижабль можно использовать как минимум для грузовых, почтовых перевозок, а как максимум — в военных целях.

В течение десяти лет он собирал средства, собственные и спонсорские. Строительство дирижабля не было дешевым делом, и даже графского капитала вкупе с пенсией было недостаточно. В 1897 г. Цеппелину удалось выкупить патенты, необходимые для строительства, а через год с завода Карла Берга, спонсора и поставщика алюминия, были доставлены первые секции каркаса.

Жесткие дирижабли отличались от мягких и полужестких тем, что их прорезиненная оболочка не раздувалась подъемным водородом, а была натянута на прочный и легкий металлический каркас. Воздушный корабль Цеппелина был крупнее предыдущих, брал на борт больше водорода. В результате увеличились его подъемная сила, число двигателей и вес транспортируемого груза.

Площадкой для первого полета стало Боденское озеро. Старт с воды Цеппелин выбрал по той причине, что посадка в этом случае была безопаснее, да и плавучая платформа всегда поворачивалась по ветру. Сопровождаемый восторженными криками зрителей, дирижабль Luftschiff Zeppelin 1 с экипажем в пять человек, среди которых был и сам граф, вечером 2 июля 1900 г. поднялся в воздух.

И почти сразу же, через 17 минут, аварийно опустился на воду, успев пролететь всего 6 км. Заклинил подвижный вес, один из двигателей заглох и в результате отказала система управления набором высоты. Хотя при посадке никто не пострадал, дирижабль буквально «испустил дух» из-за нескольких проколов. Дирижабль продемонстрировал небывалые скорость и грузоподъемность, но газетчики все равно подняли Цеппелина и его творение на смех. Та же участь постигла и второй испытанный дирижабль.

Лишь через шесть лет граф сможет создать третью модель, заложив ради этого родовое имение и все состояние, ― перед третьим запуском Цеппелин буквально был на грани нищеты. Однако именно этот полет принесет ему всемирную славу, а его дирижабли станут массовым транспортом для грузоперевозок. Дело, начавшееся с крупной неудачи, наконец принесет свои плоды.

Материал подготовлен по открытым источникам.