Некоторые динозавры стали есть термитов – и резко уменьшились

Новое исследование необычных альваресзавров показывает, что они уменьшились в размере около 100 миллионов лет назад, когда в их рационе питания стали преобладать термиты, сообщает пресс-служба Бристольского университета. Выводы ученых представлены в журнале Current Biology.   

Ученые измерили размеры тела десятков особей и проследили, как в процессе эволюции у альваресзавров менялся их вес и размер. В течение первых 90 миллионов лет существования эти динозавры весили в среднем 30-40 килограммов и были размером от большой индейки до маленького страуса. Затем, 95 миллионов лет назад, динозавры резко «сбросили» до пяти килограммов. Изменилась и форма когтей. Если сначала ими можно было хватать или резать, то после динозавр уже не мог так их использовать. Причина изменений – «термитовая диета».

Альваресзавры жили в период поздней юры до позднего мела (от 160 до 70 миллионов лет назад) во многих частях мира, включая территории современных Китая, Монголии и Южной Америки. Большую часть времени на Земле они были стройными двуногими хищниками, которые питались яшерицами, ранними млекопитающими и детенышами динозавров.

«Возможно, конкуренция с другими динозаврами усилилась в меловом периоде, – говорит профессор Майкл Бентон из Школы наук о Земле при Бристольском университете. – Меловой период был временем стремительного развития экосистем – начали распространятся цветущие растения. Цветущие растения полностью изменили характер ландшафта, но динозавры по большей части не питались ими. Зато появились новые виды насекомых, включая муравьев и термитов».

Эта реструктуризация экосистем была названа земной революцией мелового периода. В это время появились лесные массивы с разнообразными растениями и животными, включая насекомых, которые специализировались на опылении новых цветов и питались их листьями, лепестками и нектаром.

Ключевая проблема со многими экземплярами альваресзавров – особенно маленьких, размером с куриц – заключалась в том, чтобы убедиться, что останки принадлежали именно взрослым особям. Гистология ископаемых костей помогла определить возраст динозавров на момент их смерти – по количества годичных колец в кости. Ученые выяснили, какие из образцов принадлежали детенышам и «подросткам», поэтому сразу смогли их исключить из выборки.

[Иллюстрация: ZHIXIN HAN/HTTPS://WWW.ARTSTATION.COM/XINYANJUN]